Trong mùa cháy rừng khô khốc này, việc thay đổi đường dây điện của Pacific Gas & Electric đã làm giảm đáng kể nguy cơ bùng phát các đám cháy tai họa và giết người.

Nhưng mỗi khi một con sóc bất hảo bị bắt, hàng trăm cư dân nông thôn đột nhiên chìm trong bóng tối - hàng giờ, đôi khi cả ngày.

Màn hình máy tính trở nên trống rỗng. Bếp không hoạt động. WiFi không hoạt động. Tủ lạnh ngừng làm lạnh.

Barbara Melchin, một góa phụ 71 tuổi, người bị buộc phải lấy nước trong xô trong một lần ngừng hoạt động gần đây ở Santa Cruz Mountains, cho biết: “Nó giống như cắm trại. “Cuộc sống được điều khiển bởi suy nghĩ này: 'Tôi có quyền lực không?' ”

Sự cố mất điện ngoài kế hoạch này khác với các hình thức Ngắt điện an toàn công cộng (PSPS) quen thuộc hiện nay, giống như ngày thứ Hai đã tắt điện trước cho 24.000 khách hàng ở 23 quận vì thời tiết có gió và nguy cơ hỏa hoạn cao.

Ngược lại, những lần tắt máy mới diễn ra tự phát và đáng ngạc nhiên, thường xảy ra vào những ngày bình lặng.

Sau khi các vấn đề với thiết bị của PG&E trong những năm qua gây ra một loạt vụ cháy rừng chết người, chiến lược mới của gã khổng lồ tiện ích - được gọi là Cài đặt an toàn đường dây điện nâng cao (EPSS) - điều chỉnh độ nhạy của thiết bị điện trong các khu vực có nguy cơ cháy cao và tăng tốc độ thiết bị an toàn có thể tắt năng lượng trong đường dây điện.

Kể từ khi triển khai vào tháng 7 năm ngoái, đã có 356 trường hợp mất điện ngoài kế hoạch do sự cố đường dây điện trong khu vực dịch vụ của PG&E, gây ra sự hỗn loạn giữa các khách hàng mất điện. Đã có khoảng 25 sự cố mất điện ở Dãy núi Santa Cruz.

LOS GATOS, CALIFORNIA - Ngày 7 tháng 10: Đường dây điện dọc theo Đường Summit ở Los Gatos, California, vào Thứ Năm, ngày 7 tháng 10 năm 2021. (Nhat V. Meyer / Bay Area News Group)

Nguồn điện không được khôi phục cho đến khi công nhân kiểm tra toàn bộ đường dây, đôi khi bằng cách đi bộ. Điều đó có thể mất nhiều thời gian. Mỗi lần cúp điện kéo dài trung bình từ 9 đến 12 giờ.

Tuy nhiên, chiến lược mới cũng ngăn chặn một thảm họa tiềm tàng vào tháng trước tại thị trấn lịch sử Coarsegold, gần Yosemite, bằng cách nhanh chóng ngắt điện đối với 6.000 cư dân khi một cây đổ trên đường dây trong một cơn bão sét bất ngờ.

Những gì chúng ta đang chứng kiến ​​là một đường cong học tập dốc vì tiện ích cố gắng ngăn chặn các vụ cháy rừng thảm khốc trong những năm gần đây, Steven Weissman, cựu thẩm phán luật hành chính của Ủy ban Tiện ích Công cộng California, cơ quan điều chỉnh PG&E và là giảng viên tại UC-Berkeley's Goldman. Trường Chính sách công.

“Chúng ta tìm điểm cân bằng đó ở đâu - nơi chúng ta có thể giảm đáng kể nguy cơ hỏa hoạn, nhưng đồng thời không phải ngắt điện một cách không cần thiết?” anh ấy nói. PG&E “cần có cơ hội thu thập dữ liệu đó trước khi bất kỳ ai có thể đưa ra phán quyết cuối cùng về giá trị của những gì nó đang làm”.

Khi biến đổi khí hậu góp phần vào sự khắc nghiệt của thời tiết, tính dễ bị tổn thương của hệ thống quyền lực nhà nước ngày càng trở nên rõ ràng.

Hai đơn kiện đã được đệ trình thay mặt cho gần 200 người cáo buộc PG&E gây ra vụ cháy Dixie lớn vào mùa hè này ở Butte County, sau một số vụ nổ cầu chì và trục trặc thiết bị. Tháng trước, PG&E bị buộc tội ngộ sát sau khi một cái cây đổ xuống dây và gây ra vụ cháy Zogg năm 2020 của Quận Shasta, khiến 4 người thiệt mạng.

PG&E đã nhận tội 84 tội ngộ sát không tự nguyện trong vụ hỏa hoạn năm 2018 gần như phá hủy thị trấn Paradise. Theo Ủy ban Tiện ích Công cộng California, Đám cháy Camp, trận hỏa hoạn chết người nhất trong một thế kỷ của quốc gia, được gây ra khi gió lớn làm gãy thiết bị mòn trên một tháp thép cũ, theo Ủy ban Tiện ích Công cộng California.

Vì vậy, bây giờ PG&E đang áp dụng phương pháp không khoan nhượng đối với “phóng điện hồ quang”, xảy ra khi dòng điện dọc theo đường dây bị ngắt và nhảy qua không khí, phóng ra tia lửa.

Với 85% California hiện đang phải chịu đựng hạn hán khắc nghiệt, “rất, rất nguy hiểm”, Mark Quinlan của PG&E, phó chủ tịch phụ trách các hoạt động và thực hiện giảm nhẹ cháy rừng cho biết.

Để ngăn chặn hiện tượng phóng điện hồ quang, các đường dây bây giờ sẽ tắt khi có dấu hiệu đầu tiên của nguồn điện bị gián đoạn.

Kể từ khi các cài đặt điều chỉnh có hiệu lực, PG&E báo cáo khả năng bắt lửa giảm 60% trong khoảng thời gian từ ngày 28 tháng 7 đến ngày 18 tháng 9 so với cùng thời điểm năm ngoái. Với những cơn mưa mùa đông, các cài đặt bình thường hơn sẽ được khôi phục, giảm tình trạng mất điện ngoài kế hoạch, tiện ích này dự đoán.

Chiến lược đang nhắm mục tiêu vào các khu vực của tiểu bang gồ ghề, khó tiếp cận và có nguy cơ cháy lớn cao nhất, chẳng hạn như các phần của Dãy núi Santa Cruz và Dãy núi Diablo của Vịnh Đông.

PG&E luôn có khả năng điều chỉnh độ nhạy của các thiết bị an toàn của đường dây, được gọi là các thiết bị đóng lại. Đó là cách người lao động giữ an toàn trong khi sửa chữa các đường dây được cấp điện.

Điều thay đổi là việc sử dụng rộng rãi chiến lược này. Cài đặt An toàn Đường dây Điện Nâng cao đã được cài đặt trên hơn 11.500 dặm đường dây trong 169 mạch phục vụ 380.000 khách hàng.

Sự cố có thể được kích hoạt bởi một cái cây nguy hiểm bị đổ - nhưng cũng có thể do những thứ nhỏ hơn nhiều. “Nó có thể là một con sóc, nó có thể là một con chim, nó có thể là một quả bóng kim loại, nó có thể là một chiếc ô tô đâm vào cột điện,” Quinlan nói.

Ngay cả những hạt bụi nhỏ, khói hoặc sương mù cũng có thể gây ra vấn đề. Và bởi vì lưới điện quá lớn, một sự cố có thể gây mất điện ở những ngôi nhà cách xa nhiều dặm.

Cư dân rất tức giận vì mục đích từ chối dịch vụ, ngay cả khi tỷ lệ tăng. Họ nói: Mặc dù cháy rừng rất nguy hiểm nhưng mất điện cũng rất nguy hiểm.

“Họ đóng cửa tất cả chúng tôi,” Eric Horton, một cư dân thuộc thế hệ thứ ba của Santa Cruz Mountains cho biết.

Ông nói: “Chúng ta cần có cả sự an toàn và sức mạnh đáng tin cậy. "Điện là một cơ sở hạ tầng quan trọng trong một xã hội hiện đại."

Ông nói, những người già và người bệnh mãn tính dựa vào điện để làm thiết bị y tế của họ. Những người có thu nhập cố định đã mất hàng trăm đô la lương thực. Các chuyên gia chạy đua vào thị trấn để tìm tín hiệu WiFi cho các cuộc họp khách hàng.

Horton lưu ý rằng ngay khi mất điện, hàng trăm máy phát điện chạy bằng gas đã kịp thời phát hỏa, tạo ra một nguồn đánh lửa mới. Khi giếng chạy bằng điện, người dân không có nước nên không thể đốt lửa. Nếu có hỏa hoạn và không có điện thoại cố định, mọi người không thể gọi điện khẩn cấp để được giúp đỡ.

LOS GATOS, CALIFORNIA - Ngày 7 tháng 10: Đường dây điện dọc theo Đường Summit ở Los Gatos, California, vào Thứ Năm, ngày 7 tháng 10 năm 2021. (Nhat V. Meyer / Bay Area News Group)

Tại nhà của Angela Yapaola, mất điện vào những giờ đầu của Ngày Lao động. Không nấu được bữa sáng, cả nhà quyết định ra ngoài ăn. Cô con gái 6 tuổi Olivia vội vàng đi lấy giày - và trong bóng tối, cô đã chạy vào một bức tường.

Chảy máu vì một vết thủng to bằng quả bóng gôn ở giữa trán, Olivia được đưa đến phòng cấp cứu của Bệnh viện Good Samaritan. Có một bác sĩ phẫu thuật thẩm mỹ khâu ba lớp, xuyên qua cơ và da để đóng vết thương. Vết sẹo có thể là vĩnh viễn.

Đáp lại những lời phàn nàn, PG&E cho biết họ đang cố gắng điều chỉnh những thay đổi của mình. Nó đang tinh chỉnh cài đặt của nó và giảm số lượng nhà trên mỗi mạch, do đó, sự cố mất điện ít hơn. Đó là đường làm sạch. Nó quấn các cực để bảo vệ khỏi sóc. Nó cũng đang tăng cường các tháp, cột và dây điện. Cuối cùng, nó có mục đích chôn khoảng 10.000 dặm đường dây.

Nhưng các chiến lược khác cũng rất quan trọng, Weissman nói.

Điều quan trọng là phải xác định những nơi không bao giờ được ngắt điện - nơi người dân, đặc biệt là người già và thu nhập thấp, dựa vào đó để đảm bảo sức khỏe và an toàn, ông nói.

Nhưng quan trọng không kém, ông nói, là trách nhiệm cá nhân của chúng tôi để chuẩn bị cho sự cố mất điện, với nến, đèn pin, nước, pin dự phòng và các vật tư khác.

Ông nói: “Chúng ta cần suy nghĩ về độ tin cậy theo một cách khác so với trước đây.